Airbus Helicopters résiste aux turbulences
27 Fév 2017

Airbus Helicopters résiste aux turbulences

Malgré la crise de ses clients pétroliers et l’accident d’un Super Puma en 2016, le leader mondial de l’hélicoptère civil fait face. Une prouesse liée à sa gamme étendue, aux contrats militaires et aux débouchés chinois.

 Plus qu’une crise, une tempête. Depuis 2014, Airbus Helicopters se débat dans une des pires zones de turbulences de son histoire. Le marché civil et parapublic? Après avoir chuté de 15% en 2015, il a encore plongé de près de 14% en 2016. « Pour le secteur, 2016 a été la pire année depuis 2008 », résume Guillaume Faury, PDG du groupe. Le segment du oil & gas (desserte de plateformes pétrolières)? Plombé par un cours du pétrole déprimé, il s’est effondré, emportant la gamme d’hélicoptères lourds Super Puma avec lui. Et comme si ce tableau commercial sinistre ne suffisait pas, l’accident d’un Super Puma en Norvège – en avril 2016 (13 morts) -, a porté un coup terrible à la réputation du best-seller du groupe.

Pourtant, le leader mondial des hélicoptères civils fait même mieux que résister: il a réussi à afficher des livraisons en hausse en 2016, avec 418 hélicoptères livrés, soit 23 de plus qu’en 2015. L’industriel a même progressé en termes de part de marché, grimpant, de 45 à 47% sur le civil-parapublic, et de 9 à 14% sur le militaire. « Nous avons fait preuve d’une résilience remarquable, alors que le marché oil & gas est quasiment à zéro et que le marché civil américain souffre aussi beaucoup », pointe Guillaume Faury. Seul – et gros – hic: le marché s’est déplacé vers des hélicoptères plus petits, un segment moins rémunérateur pour Airbus, et moins favorable aux sites français. « L’unité de Marignane, où est assemblée la gamme Super Puma, souffre beaucoup, même si les commandes militaires au Koweït et à Singapour apportent de l’oxygène », indique Didier Hacquart, délégué syndical central CFDT du groupe.

582 suppressions de postes

Pour affronter le trou d’air, Airbus a dû prendre des décisions douloureuses. Un plan de 582 suppressions de postes en France, baptisé Adapt, est en cours de négociation avec les syndicats. Ce plan, qui exclut tout départ contraint, touchera essentiellement les cols blancs des sites de Marignane (8.800 salariés) et du Bourget (650 salariés). Le groupe fait aussi jouer la solidarité entre usines allemandes et françaises : le site de Donauwörth (Bavière), dont les bimoteurs H135 et H145 continuent de bien se vendre, accueille ainsi 140 salariés de Marignane. « La gamme d’Airbus Helicopters, plus large que celle des autres constructeurs, lui permet de mieux résister que la concurrence », résume Richard Aboulafia, vice-président du cabinet américain Teal Group, spécialiste de l’aéronautique.

Apport du segment militaire

Airbus Helicopters a aussi réussi à compenser la faiblesse du marché civil en accélérant sur le segment militaire. Malgré l’incroyable coup de poignard de la Pologne, qui a annulé en octobre un accord pour 50 hélicoptères lourds Caracal, l’industriel européen a réussi à décrocher deux contrats de défense majeurs en 2016: une commande de 16 Caracal par Singapour, et un contrat pour une trentaine d’autres au Koweït. La part du militaire dans le chiffre d’affaires du groupe est ainsi passée de 45% en 2013 à 57% en 2016. « Les commandes de Caracal vont permettre au site de Marignane de récupérer de la charge de travail à partir de 2018, se félicite Guillaume Faury. Et il reste encore de nombreuses opportunités dans la défense, que nous avions bien l’intention de saisir. » Le groupe est notamment en discussion avec le Qatar et l’Egypte pour 22 appareils de transport NH90 Caïman.

Eldorado chinois

Enfin, le groupe se réoriente vers les marchés les plus porteurs, comme la Chine. L’empire du Milieu fait figure d’eldorado: du fait d’une législation très stricte sur l’espace aérien de basse altitude, essentiellement réservé à l’armée, le pays ne compte que 700 hélicoptères, contre 12.000 aux Etats-Unis et 10.000 en Europe ! Airbus a déjà mis le pied dans la porte en décrochant, en juin 2016, une commande d’un consortium chinois pour une centaine de bimoteurs H135 (700 millions d’euros).

A l’image de celle de l’A 320 à Tianjin, près de Pékin, le groupe va même ouvrir une ligne d’assemblage en Chine, qui sera opérationnelle dès 2018. « Cet investissement nous met en position idéale pour bénéficier de l’explosion du marché chinois: le pays aura besoin de 3.000 à 5.000 hélicoptères dans les vingt prochaines années », explique Guillaume Faury.

En attendant, Airbus continue à moderniser sa gamme pour être prêt quand le marché civil redécollera. Le groupe mène actuellement les essais en vol du tout nouveau H160, remplaçant du best-seller Dauphin, qui doit entrer en service l’année prochaine, et promet une consommation inférieure de 15 à 20% à celle des concurrents. Un pari à 1 milliard d’euros.

Sauver le soldat Super Puma, priorité du groupe

Le Super Puma, chef d’oeuvre en péril ? La chute des cours du pétrole avait déjà durement touché la gamme d’hélicoptères lourds d’Airbus : les géants de l’énergie, qui utilisent ces appareils pour la desserte de leurs plateformes offshore, figurent parmi les plus gros clients de l’appareil. Le dramatique accident d’un Super Puma en Norvège, en 2016, a encore aggravé la situation.

Le rotor de l’appareil s’était détaché de la cellule, un accident rarissime qui a poussé l’Agence européenne de la sécurité aérienne (EASA) à interdire de vol plusieurs versions de l’appareil mi-2016. Si l’interdiction a été levée en octobre, les autorités britannique et norvégienne continuent de clouer les Super Puma au sol, en attendant les résultats définitifs de l’enquête menée par la Norvège.

Mais pour Airbus, pas question de lâcher le Super Puma. « Je crois fermement au futur de l’appareil, qui affiche des performances extraordinaires, assure le PDG d’Airbus Helicopters, Guillaume Faury. Cette gamme volera encore dans les années 2030. » Le X6, remplaçant de l’appareil, n’est pas attendu avant le milieu des années 2020.

Toujours leader, malgré des commandes qui désormais font moins de deux ans de production.

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