iXblue ou l’art de naviguer dans les torrents de l’industrie high-tech
16 Mar 2017

iXblue ou l’art de naviguer dans les torrents de l’industrie high-tech

De l’explosion de la bulle Internet au développement d’iXblue, groupe animé comme une fédération de PME présent dans le spatial, la défense et le maritime, le parcours d’Henri Porte illustre les capacités de résilience des entrepreneurs de l’industrie.

Pour cet ancien directeur de recherche au laboratoire d’optique du CNRS à Besançon, devenu entrepreneur, les dix-sept dernières années sont riches en expériences et en rebondissements. Henri Porte, comme beaucoup de créateurs embarqués par le maelström d’Internet et des télécoms au tout début de ce siècle, a vu son marché s’effondrer un an seulement après s’être lancé. « J’ai créé à Besançon Photline Industries en 2000 avec d’autres chercheurs, dans le cadre de la loi sur l’innovation et la recherche (incubateurs). C’était à la demande d’Alcatel, intéressé alors par notre technologie photonique. Or, dès 2001, j’ai constaté que ce marché s’effondrait. Trop d’acteurs et pas encore de revenus à la clef. A posteriori, je me dis que c’était finalement une chance pour nous, qui avions développé une technologie qu’on pouvait adapter à d’autres applicat ions, parce que cela nous a permis d’aller plus loin », raconte celui qui est devenu directeur de la division photonique de la société qui a intégré puis racheté Photline en 2013 : iXblue (550 salariés, 100 millions d’euros de chiffre d’affaires).

Première règle : n’être jamais monomarché !

Parce que les composants optiques fabriqués par Photline pouvaient être utilisés dans d’autres applications, la start-up est contactée dès la création en 2000 par iXSea, l’ancêtre d’iXblue, qui entre même au capital de la société bisontine. iXSea, spécialiste des capteurs à fibre optique pour systèmes de navigation inertiels, a besoin des modulateurs optiques développés et fabriqués par Photline. « Cette nouvelle activité, même si aujourd’hui encore nous travaillons (environ 10 %) pour les télécoms, nous a offert une tout autre orientation stratégique et donné accès aux marchés de la navigation maritime, la défense et l’industrie spatiale. iXSea est alors devenu notre principal client et nous a ouvert les portes du CNES, de l’Agence spatiale européenne, la Nasa, l’agence spatiale japonaise etc. », raconte l’entrepreneur marqué par « la leçon cruelle des télécoms ».

Accepter de se vendre pour réussir le repositionnement

« Pour aborder le marché forcément international du spatial, ce n’est pas évident quand on est une petite PME de 40 personnes. Même si 20 % de l’équipe est dédiée à la R&D, qu’on publie des brevets et que notre technologie est reconnue au niveau mondial, c’est mieux d’être un groupe de 550 personnes qui réalise 80 % de son chiffre d’affaires à l’international, comme c’est le cas pour iXblue », reconnaît Henri Porte, qui durant ces dernières années négociera l’absorption de Photline par iXblue. « Le plus compliqué a été de détricoter la structure capitalistique mise en place à l’origine de la création, raconte Henri Porte. Je connaissais le créateur d’iXblue, fédérateur de PME dans les technologies de fibres optiques, depuis 1984, nous avons des liens industriels et personnels et partageons les mêmes aspirations technologiques. Nous sommes devenus filiale en 2013 et avons intégré totalement le groupe iXblue en 2015. C’était le bon choix pour continuer notre développement ! »

Jouer la synergie des unités stratégiques regroupées en filière

« iXblue fonctionne comme une fédération de PME constitutives d’une filière industrielle et technologique tournée vers l’océan et le monde de la mer. Les fonctions marketing, finances, budget RH etc. sont regroupées à Saint-Germain-en-Laye, mais nous restons autonomes pour notre développement stratégique et technologique. Et, depuis un an et demi, nous enregistrons les bénéfices de notre choix avec des signatures de contrat pour l’optique dans l’espace important », explique Henri Porte ajoutant : « Sur notre site de Besançon, sur la Technopole microtechnique et scientifique (Temis), qui a été inauguré le 9 mars 2017, nous maîtrisons tout de A à Z. Ce sont des marchés de petits volumes à valeur ajoutée, les opérations d’intégration sous binoculaire ne sont pas robotisées. Pour nous, l’industrie 4.0, c’est l’industrie spatiale, l’exploration océanique, les satellites qui communiquent entre eux par faisceaux laser… mais aussi l’héritage du savoir-faire en matière de microtechnique de la filière horlogère locale. »
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