Quels sont les critères clés qui départageront les candidats à la reprise de Morpho ?
16 Sep 2016

Quels sont les critères clés qui départageront les candidats à la reprise de Morpho ?

Cinq candidats restent en lice pour le rachat des activités d’identification et de sécurité du groupe Safran. Montant de l’offre, garanties de maintenir les emplois et les centres de  R&D en France, projet industriel, nationalité de l’acquéreur, capacités d’investissement… Tous ces critères compteront au moment de choisir le repreneur.

Les candidats remettront vendredi 16 septembre leur offre pour la reprise de l’activité de sécurité et d’identification de Safran, anciennement connue sous le nom de Morpho. Cinq candidats ont été retenus parmi la douzaine qui avait montré un intérêt pour le dossier. Parmi eux, Gemalto spécialiste de la carte à puce, le fonds américain Advent, propriétaire d’Oberthur Technologies, et les fonds d’investissement Bain Capital associé à Ardian, KKR associé à Impala et CVC Capital Partners. Morpho a réalisé l’an dernier un chiffre d’affaire de près de 1,9 milliard d’euros avec des références prestigieuses comme le système PNR de la France (base de données concernant les informations des passagers aériens), la base de données d’empreintes digitales du FBI aux Etats-Unis, le système biométrique qui a permis de fournir une identité à plus d’un milliard d’indiens… La société, qui emploie 8 400 salariés, compte une vingtaine de centres de R&D dans le monde, et produit plus de 2 millions de cartes à puce chaque jour. Une pépite technologique championne des technologies biométriques qui suscite toutes les convoitises.

Comment choisir parmi toutes les repreneurs? Le groupe Safran n’a pas voulu communiquer sur les critères de sélection ni sur le calendrier de sa réponse. Son directeur général, Philippe Petitcolin, très discret sur le sujet, a précisé simplement qu’il préférait une offre de reprise sur la totalité du pôle mais qu’il serait aussi prêt à conserver une participation dans la société. On dit aussi le groupe aéronautique pressé de boucler le dossier. Les candidats s’attendent à une réponse d’ici la fin du mois. Tous les critères qui permettront de départager les dossiers, n’auront pas le même poids.

Des alliances franco-américaines

Il y aura évidemment le prix que l’acquéreur est prêt à mettre. Il ne devrait pas y avoir de surprise à ce niveau. Morpho est évaluée à 10 fois son EBITDA, soit environ 2 milliards d’euros. « C’est cher payé »,  reconnait un des candidats qui fera pourtant l’effort demandé pour rester dans la course. Il n’écarte pas non plus, toutefois, qu’un concurrent puisse jouer la surenchère.

La nationalité du repreneur comptera également. L’entreprise peut-elle échapper à un acquéreur français ou du moins européen? Cela paraît difficilement envisageable. Morpho détient des technologies de sécurité dites souveraines. L’Etat français est même actionnaire de Safran, la maison-mère. Le groupe Gemalto, success story industrielle française qui a inventé la carte à puce, basé en France, a sur ce plan là un avantage indéniable. Toutefois, les candidats ont pris en compte cette dimension. Ainsi, le fonds Bain Capital, basé aux Etats-Unis, s’est adroitement associé au fonds français Ardian. Morpho réalise en fait l’essentiel de son chiffre d’affaires… aux Etats-Unis avec également des contrats sensibles comme la base de données d’identification du FBI ou encore les permis de conduire d’une quarantaine d’Etats. Pour sa part, le fonds américain Advent met en avant un rapprochement avec Oberthur Technologies, société qu’il détient depuis 2011. Le PDG d’Oberthur, Didier Lamouche, est souvent aux côtés de Cédric Château qui dirige Advent International en France pour défendre leur offre conjointe.

La qualité du projet industriel devrait toutefois être le critère fondamental. Gemalto et Advent, à travers Oberthur Technologies, mettent en avant leur profil industriel. « Nous représentons la seule offre émanant d’un industriel. Nos cycles sont plus longs, de l’ordre de 10 ans contre 3 ans pour les fonds. Le développement, la recherche et le déploiement industriel, c’est du temps long, avance-t-on du côté de Gemalto. Nous proposons de faire un leader européen de la sécurité numérique alors que le marché mondial est dominé par des groupes américains. »

Gemalto pourrait se retrouver en position délicate vis-à-vis des autorités de la concurrence du fait d’une position dominante dans certains domaines. L’entité Gemalto/Morpho détiendrait ainsi le marché des permis de conduire dans 50 Etats américains.

Moins gros que Gemalto, Oberthur avance un argument supplémentaire. Il  propose un rapprochement d’égal à égal avec Morpho, avec des lignes de produits qu’il estime complémentaires. Il fait aussi valoir qu’un tel rapprochement est l’opportunité de créer un second champion français de la sécurité totalisant 2,8 milliard d’euros de chiffre d’affaires aux côtés de Gemalto.

Democratiser la biométrie

Les fonds veulent donner la possibilité à Morpho de développer l’usage de la biométrie jusqu’ici essentiellement cantonnée à des applications gouvernementales, aux administrations  et à des grands clients comme les opérateurs ou les aéroports. Selon eux, la biométrie a aussi un énorme potentiel pour des applications grand public et plus commerciales. « Cela nécessitera un effort dans le design des produits et un travail important de développement et de transformation des forces commerciales », explique un des fonds. A titre d’exemple, les technologies de reconnaissance faciale de Morpho pourraient intéresser les fabricants de caméra de vidéosurveillance. Une idée plus que séduisante… que les industriels se disent plus à même de mettre en œuvre. « Nous nous sommes déjà développés dans l’Internet des objets, le secteur automobile, la téléphonie mobile… Nous avons déjà les accès à ces marchés connexes », explique-t-on du côté d’Oberthur. Le groupe vient, par exemple, de signer un partenariat mondial avec le groupe Daimler pour sécuriser la connectivité de sa flotte de véhicules. Il est aussi partenaire du fabricant de téléphones portables Samsung.

Tous les candidats se montrent généreux quant aux ressources financières à mobiliser pour le développement de Morpho. Advent prévoit ainsi d’investir 500 millions d’euros dans son projet Morpho/Oberthur. Bain Capital prévoit 1 milliard d’euros sur six ans pour compléter le portefeuille technologique, étendre sa présence géographique, renforcer les capacités industrielles. Le genre d’acquisitions qui ferait du sens ? Des start-up technologiques du secteur numérique ou même un équipementier de l’industrie automobile pour mieux pénétrer cette industrie.

Ils ne maitrisent pas le facteur politique

Pour montrer patte blanche, les fonds d’investissement se montrent très bien disant en matière de maintien des emplois et des compétences en France. « Les emplois et les centres de recherches seront maintenues en France », assure-t-on chez Bain/Ardian. Advent rappelle que suite au rachat d’Oberthur, un représentant de l’Etat français siège au conseil d’Oberthur depuis cinq ans. Les industriels font aussi des promesses similaires. Gemalto se dit prêt à investir 1 milliard en R&D au cours des trois prochaines années.

Les candidats ne maîtrisent pas le facteur politique. Certains craignent même que le dossier qui l’emportera ne soit pas forcément le meilleur. « Quand le dossier tombera à l’Elysée, l’exécutif sait qu’on ne lui reprochera jamais de sélectionner une solution qui donne naissance à un soi-disant champion tricolore de la sécurité plutôt que la reprise par un acteur étranger », reconnait fataliste un candidat. En plein affaire Alstom, l’Etat affiche plus que jamais sa volonté de défendre l’emploi industriel tricolore.

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